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Las focas más amenazadas del mundo llamaron alguna vez a Australia su hogar

Las focas monje son uno de los mamíferos marinos en mayor peligro de extinción en la actualidad, ya que apenas quedan más de 2.000 ejemplares en libertad. Estas focas viven en aguas cálidas, concretamente en los trópicos y en el Mediterráneo.

La caza por parte de los marineros en el pasado provocó la extinción de la foca monje del Caribe a finales de la década de 1950. También redujo en gran medida el número de las dos poblaciones restantes, en Hawai y el Mediterráneo.

Teniendo en cuenta lo escasas que son las focas monje hoy en día, es difícil imaginar una época en la que fueran abundantes. Sin embargo, los fósiles de Australia muestran que las focas monje solían estar mucho más extendidas.

Las focas monje sólo sobreviven hoy en día en el Mediterráneo y en los trópicos. Peter Trusler, Autor proporcionado

Dos fósiles de Beaumaris y Hamilton, en Victoria, han resultado ser los restos de antiguas focas monje. Este descubrimiento, que forma parte de un esfuerzo continuo para investigar los fósiles marinos de importancia mundial de Melbourne, fue reseñado por nuestro equipo en un artículo publicado en el Journal of Systematic Palaeontology.

¿En qué se diferencian las focas monje de otras focas?

Las focas monje pertenecen a un grupo completamente diferente al de las focas peleteras y los leones marinos que viven en las aguas australianas en la actualidad. El ambiente cálido de Australia en el pasado lo convirtió en un hábitat ideal para las focas verdaderas, el grupo al que pertenecen las focas monje.

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Estas focas habrían coexistido con la antigua megafauna de Australia, como los canguros gigantes y los extraños palorquídeos.

Este descubrimiento se produjo cuando nuestro equipo volvió a examinar dos fósiles de las colecciones de Museums Victoria, cuya identidad ha sido un misterio durante 40 años.

Cuando los analizamos, resultaron ser las pruebas más antiguas de focas monje encontradas hasta ahora, con una antigüedad de unos 5 millones de años. Los fósiles son huesos del oído, la parte del cráneo que contiene las estructuras necesarias para la audición. La anatomía de los huesos del oído es muy útil para ayudar a los paleontólogos a identificar a qué animal pertenecen los fósiles.

Los antiguos fósiles encontrados en Beaumaris y Hamilton, en Victoria (Australia), pertenecen a focas monje de hace 5 millones de años. Erich Fitzgerald, Autor proporcionado

Junto con el recientemente descubierto Eomonachus (una foca monje de 3 millones de años de antigüedad en Nueva Zelanda), estos fósiles demuestran que las focas monje tuvieron una larga historia en Australasia. Estos descubrimientos han duplicado el número de regiones geográficas que las focas monje solían ocupar en el pasado, y confirman que solían ser un grupo mucho más grande.

¿Qué pasó?

Si las focas monje estaban tan extendidas en el pasado, ¿por qué ya no están aquí? La respuesta corta es el cambio climático.

Hace unos 2,5 millones de años, el inicio de las edades de hielo cambió los océanos del mundo, haciendo que las aguas fueran más frías y el nivel del mar más bajo. Esto provocó la extinción de muchos grupos de mamíferos marinos, entre ellos las focas monje. En definitiva, las focas monje desaparecieron en el hemisferio sur, quedando sólo presentes en el Mediterráneo y en los trópicos.

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A pesar de que las focas monje están protegidas de la caza hoy en día, estos descubrimientos fósiles sugieren que sus problemas pueden estar lejos de terminar. Sus parientes fósiles han demostrado ahora que son susceptibles al cambio ambiental.

El aumento del nivel del mar ya está amenazando a la especie hawaiana, y los cambios provocados por el hombre también ponen en peligro a la especie mediterránea.

Sin una protección continua, las focas monje que quedan podrían desaparecer pronto junto con sus parientes extinguidos.

Esta ilustración muestra reconstrucciones de focas monje fósiles y sus parientes modernos. Peter Trusler, Autor proporcionado

Imágenes utilizadas por cortesía de Pexels/JOHNY REBEL, el Panda Explorador

Este artículo es republicado de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lee el artículo original.